De nouvelles mesures pour une protection des entreprises en période de COVID-19


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COVID-19 – Entreprise – Mesures de sursis

A situation exceptionnelle, mesures exceptionnelles. Par un arrêté royal de pouvoirs spéciaux n° 15 du 24 avril 2020, le Gouvernement belge a introduit une protection automatique et temporaire pour les entreprises affectées par les conséquences de la crise sanitaire du COVID-19. Ces mesures de « sursis » offrent une petite bouffée d’oxygène contre les poursuites des créanciers et les procédures d’insolvabilité pouvant être initiées par ceux-ci.

Pour qui ? Pour les entreprises relevant du champ d’application du Livre XX du Code de droit économique (sociétés, indépendants, ASBL,…) dont la continuité est menacée par l’épidémie ou la pandémie de COVID-19. Les entreprises qui étaient déjà en cessation de paiement le 18 mars 2020 sont exclues de cette protection.

Durée ? Du 24 avril au 17 mai 2020 inclus. La date finale de cette période peut être adaptée par un arrêté royal.

Comment l’entreprise est-elle protégée? La protection est automatique. Aucune formalité ou démarche ne doit être effectuée en justice. Toutefois, le Président du tribunal de l’entreprise compétent peut décider, sur citation d’une partie intéressée, qu’une entreprise ne tombe pas dans le champ d’application de cette protection ou de lever en tout ou en partie cette protection par une décision spécialement motivée.

Par exemple, le créancier qui souhaite pratiquer une saisie conservatoire sur des biens meubles doit, d'abord, citer le débiteur devant le Président du tribunal de l’entreprise en vue d'obtenir la levée de cette protection, selon la procédure du référé. Si le Président lève cette protection, le créancier pourra demander au juge des saisies l'autorisation habituelle de procéder à une saisie conservatoire, selon les conditions du droit commun.

Le Président pourra tenir compte de toutes les circonstances de l'affaire (par exemple, des tentatives d’accord entre le débiteur et le créancier). En particulier, le Président vérifiera si le débiteur a été touché à la suite de l’épidémie ou la pandémie du COVID-19 sur la base des critères suivants : (i) si le chiffre d'affaires ou l'activité du débiteur a fortement diminué, (ii) s'il y a eu recours total ou partiel au chômage économique et (iii) si les autorités publiques ont ordonné la fermeture de l'entreprise du débiteur. Dans ce contexte, le Président tiendra également compte des intérêts du créancier.

Quelles mesures de protection ?

- Interdiction de pratiquer une saisie conservatoire ou exécutoire et une voie d’exécution sur les biens de l’entreprise pour toutes les dettes, y compris les dettes reprises dans un plan de réorganisation.

A noter qu’aucune différence n’est faite entre les créanciers initiaux et les acquéreurs de créanciers, tels que les sociétés de factoring.


Exception 
: les saisies conservatoires et exécutoires sur les biens immobiliers ainsi que les saisies conservatoires sur les navires et bateaux restent autorisées.

- Interdiction de déclarer une entreprise en faillite sur citation, de dissoudre une entreprise personne morale judiciairement ou d’ordonner le transfert sous autorité de justice tout ou partie de ses activités dans le cadre d’une procédure de réorganisation judiciaire.

Exception : la faillite et la dissolution judiciaire peuvent avoir lieu à l’initiative du ministère public ou de l’administrateur provisoire ou sur consentement du débiteur.

- Prolongation des délais de paiement repris dans un plan de réorganisation judiciaire d’une durée égale à celle du sursis, le cas échéant avec une prolongation du délai maximal de 5 ans pour l’exécution du plan.

- Interdiction de résolution unilatérale ou judiciaire des contrats en raison d’un défaut de paiement d’une dette d’argent exigible sous le contrat.

Le Gouvernement belge déclare que cette mesure est nécessaire car la force majeure ne peut être invoquée en cas d’incapacité à payer une dette. Toutefois, il reste toujours la possibilité pour le créancier d’invoquer les moyens d'exception issus du droit des obligations, tels que l'exception d'inexécution, la compensation, le droit de rétention, dans le respect des conditions applicables et de bonne foi à la lumière des circonstances actuelles. En outre, cette mesure n'affecte pas l'obligation de paiement des dettes, en principal, intérêts et accessoires. Enfin, cette mesure ne concerne pas les défauts d’exécution d’une prestation contractuelle en nature trouvant leur origine dans la crise sanitaire (par exemple, inexécution suite à la fermeture de l’entreprise ou la réduction des effectifs).

Exceptions 
: Cette mesure ne s’applique pas aux contrats de travail. La loi du 15 décembre 2004 relative aux sûretés financières continue à s’appliquer. Cette mesure ne s’applique pas non plus aux contrats conclus après le 24 avril 2020.

- L’obligation de faire aveu de faillite est suspendue.

Par cet arrêté, le Gouvernement belge a voulu instaurer un “cessez-le-feu” provisoire dans une situation où presque toutes les entreprises sont à la fois débitrices et créancières. En cette période, non seulement il est plus difficile d’obtenir un titre exécutoire compte tenu notamment des audiences limitées, mais les créanciers sont également encouragés à ne pas prendre des mesures sévères contre leurs débiteurs. Cette protection devrait donner un peu de temps aux débiteurs pour trouver, par exemple, des accords de paiement avec leurs créanciers. A l’inverse, les entreprises qui ne sont pas affectées par l’épidémie ou la pandémie de COVID-19 doivent continuer à assumer leurs engagements de paiements.

Dodo Chochitaichvili et Dominique Walravens se tiennent à votre disposition pour analyser concrètement et envisager des solutions pour votre situation.


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Nieuwe maatregelen voor bescherming van bedrijven tijdens de COVID-19 -periode


Uitzonderlijke situaties vereisen uitzonderlijke maatregelen. Bij Koninklijk Besluit nummer 15 van 24 april 2020 heeft de Belgische regering een automatische en tijdelijke bescherming ingevoerd voor bedrijven die getroffen zijn door de gevolgen van de COVID-19 gezondheidscrisis. Deze “opschortingsmaatregelen" creëren een beperkte buffer voor ondernemingen tegen rechtszaken of insolventieprocedures ingeleid of opgestart door hun schuldeisers.

Voor wie? Voor ondernemingen die onder het toepassingsgebied van boek XX van het Wetboek van Economisch Recht vallen (vennootschappen, zelfstandigen, verenigingen zonder winstoogmerk, enz.) waarvan de continuïteit door de COVID-19-epidemie of pandemie wordt bedreigd. Bedrijven die zich op 18 maart 2020 reeds in staking van betaling bevonden, worden uitdrukkelijk van deze bescherming uitgesloten.

Duur ? Van 24 april tot en met 17 mei 2020. De einddatum van deze periode kan bij Koninklijk Besluit worden aangepast.

Hoe wordt de onderneming beschermd? De bescherming gebeurt automatisch. Er hoeven geen formaliteiten of stappen te worden ondernomen bij een rechtbank. De Voorzitter van de bevoegde ondernemingsrechtbank kan echter, op verzoek van een belanghebbende, beslissen dat een onderneming niet onder deze bescherming valt of deze bescherming geheel of gedeeltelijk opheffen door een bijzonder gemotiveerde beslissing.

Zo moet een schuldeiser die een bewarend beslag wil leggen op roerend goed, de schuldenaar eerst dagvaarden voor de Voorzitter van de ondernemingsrechtbank om de opheffing van deze bescherming te verkrijgen, volgens de procedure zoals in kort geding. Indien de Voorzitter deze bescherming opheft, kan de schuldeiser de gewone machtiging tot het leggen van een bewarend beslag vragen aan de beslagrechter, overeenkomstig de voorwaarden van het gemene recht.

De Voorzitter kan rekening houden met alle omstandigheden van de zaak (zoals pogingen tot minnelijk akkoord tussen de schuldenaar en de schuldeiser). De Voorzitter zal nagaan of de onderneming is getroffen als gevolg van de COVID-19 epidemie of pandemie, aan de hand van de volgende criteria : i) of de omzet of de bedrijfsactiviteit van de onderneming aanzienlijk is gedaald, ii) of er geheel of gedeeltelijk een beroep is gedaan op economische werkloosheid en iii) of de overheid de sluiting van de bedrijfsactiviteit van de onderneming heeft bevolen. In dit kader zal de Voorzitter ook rekening houden met de belangen van de schuldeiser.

Welke beschermingsmaatregelen?

- Verbod op bewarend of uitvoerend beslag en uitvoering op de goederen van de onderneming voor alle schulden, met inbegrip van schulden die in een reorganisatieplan zijn opgenomen.

Merk op dat er geen verschil wordt gemaakt tussen initiële schuldeisers en zij die de schuldvorderingen van hen hebben overgenomen, zoals factoringbedrijven.

Uitzondering: bewarend en uitvoerend beslag op onroerend goed en bewarend beslag op schepen en boten is nog steeds toegestaan.

- Verbod om de onderneming failliet te verklaren op dagvaarding of, wanneer het een rechtspersoon betreft, gerechtelijk te ontbinden of de overdracht onder gerechtelijk gezag te bevelen van alle of een deel van haar activiteiten.

Uitzondering: faillissement en gerechtelijke ontbinding kunnen nog steeds plaatsvinden op initiatief van het Openbaar Ministerie of een voorlopige bewindvoerder of met instemming van de onderneming.

- Verlenging van de betalingstermijnen opgenomen in een gerechtelijk reorganisatieplan met een periode gelijk aan de duur van opschorting, desgevallend met een verlenging van de maximumtermijn van 5 jaar voor de uitvoering van het plan.

- Verbod op eenzijdige of gerechtelijke ontbinding van contracten wegens het niet-betaling van een geldschuld.

De Belgische regering stelt dat deze maatregel noodzakelijk is omdat voor geldschulden geen beroep kan worden gedaan op overmacht. Er wordt ook uitdrukkelijk gesteld dat de schuldeiser nog steeds een beroep zal kunnen doen op de andere gemeenrechtelijke sanctiemechanismen die voortvloeien uit het verbintenissenrecht, zoals de exceptie van niet-nakoming, schuldvergelijking, retentierecht, met inachtneming van de toepasselijke voorwaarden en van de goede trouw. Dit stelsel van wettelijke opschorting doet geen afbreuk aan de plicht tot betaling van de schulden, in hoofdsom, interest en andere accessoria. Tenslotte is deze maatregel enkel van toepassing bij niet-betaling van een geldschuld, doch niet bij niet-uitvoering van een prestatie in natura die ook haar oorsprong vindt in de gezondheidscrisis (bijvoorbeeld niet-nakoming van een verbintenis als gevolg van de sluiting van het bedrijf of inkrimping van het personeelsbestand of een ander voorbeeld).

Uitzondering
: deze maatregel is niet van toepassing op arbeidsovereenkomsten. De wet van 15 december 2004 op de financiële zekerheden blijft eveneens van toepassing. De maatregel geldt ook niet voor overeenkomsten die worden afgesloten na 24 april 2020.

- De verplichting tot aangifte van faillissement wordt opgeschort.

Met dit besluit wil de Belgische regering een tijdelijk "staakt-het-vuren" invoeren in een situatie waarin bijna alle ondernemingen zowel debiteuren als crediteuren zijn. Het is in deze periode reeds moeilijker om een uitvoerbare titel te bekomen, onder meer gezien het beperkte aantal zittingen. Schuldeisers moeten verder worden aangemoedigd om geen strenge maatregelen te nemen tegen hun schuldenaars. Deze maatregelen moeten de ondernemingen enige tijd geven om bijvoorbeeld betalingsovereenkomsten af te sluiten. Maar, anderzijds moeten ondernemingen die niet worden getroffen door de COVID-19 epidemie of pandemie hun betalingsverplichtingen wel stipt blijven nakomen.

Dominique Walravens en Dodo Chochitaichvili helpen u graag verder met een analyse en oplossing voor uw concrete situatie.